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A sickness called fundamentalism by Leonardo Boff



Leonardo Boff


      Earthcharter Commission

  Everything healthy may become ill. Religion, contrary to what critics such as Freud, Marx, Dawkins and others contend, is part of a healthy reality: the search by the human being for the Ultimate Reality, that gives final meaning to history and the universe.  That search is legitimate and is found in the oldest expressions of the homo sapiens/demens, but it also has unhealthy expressions. One of them, the most frequent now, is religious fundamentalism, that is also found where a unique form of thinking reigns in politics.


Fundamentalism is not a doctrine in itself, but an attitude and a form of living a doctrine. The fundamentalist attitude appears when the truths of its church or its group are understood as the only legitimate ones, to the exclusion of all others, which are deemed erroneous and therefore to have no right to exist.  Those who imagine that their point of view is the only valid one are condemned to be intolerant. This closed attitude leads to contempt, discrimination, and to religious or political violence.


The niche of fundamentalism is historically found in the Northamerican Protestantism of the late XIX century, when modernity emerged not only in technology, but also in democratic forms of political coexistence and the liberalization of customs. In this context a strong reaction arose within the Protestant tradition, loyal to the ideals of the «founding fathers», all derived from the rigors of the Protestant ethic. The term fundamentalism is linked to a collection of books published by Princeton University for Presbyterians under the title, Fundamentals: A Testimony of Truth, 1909-1915.


This collection proposes an antidote to modernization: a rigorous, dogmatic Christianity founded on a literal reading of the Bible, considered infallible and unequivocal in each and every word, because it was considered to be the Word of God. They opposed all exegetic-critical interpretation of the Bible and the application of its message to the present context.


Since then, this fundamentalist tendency has been present in Northamerican society and politics. It gained religious expression in the so-called «electronic Churches», that use modern means of tele-communication, covering the country from coast to coast, and that have similar churches in Brazil and elsewhere in Latin-America. They combat liberal Christians, those who practice a scientific interpretation of the Bible, accept the contemporary feminist and gay movements, and defend the decriminalization of abortion. All that is interpreted by fundamentalists as the work of Satan.


The political side assimilated the religious, marrying it to the political ideology of «manifest destiny», created after the United States confiscated territory from Mexico.  According to that ideology, it is the divine destiny of Northamericans to bring to all peoples, clarity, the values of private property, the free market, democracy and rights, as John Adams, the second President of the United States, asserted. According to the popular and political version, Northamericans are «the new chosen people» that will bring everyone to the «Land of Emmanuel, seat of that new and singular Kingdom that will be given to the Saints of the Highest».  K. Amstrong, In the Name of God, (En nombre de Dios, Companhia das Letras, São Paulo 2001).


That political-religious amalgam has led to the arrogance and one sided vision of international relations found in Northamerican foreign policy, that is still prevalent under Barack Obama.


We find a similar type of fundamentalism in  extremely conservative Catholic groups, that still claim that «there is no salvation outside of the Church». They are eager to convert the greatest number of people possible, to save them from hell. Some evangelical groups, especially in sectors of the charismatic churches with their TV programs, engage in fundamentalist disparagement, particularly with regard to the Afro-Brazilian religions, because they consider their celebrations to be the work of Satan.  This results in frequent exorcisms and even invasions of terreiros to «purify them» from the Exu.


Fundamentalism in both Catholic and some evangelical groups is most visible in the moral questions: they are inflexible on the issues of abortion, same sex unions, and women's struggles for freedom in decision making. They foster true ideological wars in the social networks and the means of mass communication against all who discuss such questions, even though they are part of the agenda of all open societies.


Sadly, we have a candidate to the presidency of Brazil, Marina Silva, who adheres to a type of fundamentalism, namely, Biblicism. She maintains a literal reading of the Bible, as if the solution to all problems could be found there. As Pope Francis put it so well, rather than a warehouse of truths, the Bible is an inspiring source for beneficial human initiatives. The Bible must be held in our brains to illuminate reality, not in front of the eyes, to obscure it.


The Brazilian State is lay and pluralist. It welcomes all religions without adhering to any. According to the Brazilian Constitution, no given religion may impose its points of view on the whole nation. An authority can have religious convictions, but must govern through the laws, not through these convictions. There are four Gospels, not just one.  They coexist through the diversity of interpretations they give to the message of Jesus of Nazareth. It is an example of the richness of diversity. God is the eternal coexistence of Three Divine Beings, that through love form one single God.  Diversity is fecund.


Leonardo Boff


Free translation from the Spanish by

Servicios Koinonia, http://www.servicioskoinonia.org.



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La enfermedad del fundamentalismo


  Todo lo que está sano puede enfermar. La religión, al contrario de lo que dicen sus críticos como Freud, Marx, Dawkins y otros, se inscribe dentro de una realidad saludable: la búsqueda de la Última Realidad por el ser humano, que da un sentido último a la historia y al universo. Esa búsqueda es legítima y se encuentra atestiguada en las más antiguas expresiones del homo sapiens/demens, pero puede conocer expresiones enfermizas. Una de ellas, la más frecuente hoy, es el fundamentalismo religioso, que también se manifiesta donde reina el pensamiento único en política.


El fundamentalismo no es una doctrina en sí, sino una actitud y una forma de vivir la doctrina. La actitud fundamentalista surge cuando la verdad de su iglesia o de su grupo es entendida como la única legítima con exclusión de todas las demás, consideradas erróneas y por eso sin derecho a existir. Quien imagina que su punto de vista es el único válido está condenado a ser intolerante. Esta actitud cerrada conduce al desprecio, a la discriminación y a la violencia religiosa o política.


El nicho del fundamentalismo se encuentra históricamente en el protestantismo norteamericano de finales del siglo XIX cuando irrumpió la modernidad no solo en lo tecnológico, sino también en las formas democráticas de convivencia política y en la liberalización de las costumbres. En este contexto surgió una fuerte reacción por parte de la tradición protestante, fiel a los ideales de los «padres fundadores», todos procedentes del rigorismo de la ética protestante. El término fundamentalismo está unido a una colección de libros publicados por la Universidad de Princeton por los presbiterianos que llevaba por título Fundamentals. A Testimony of Truth, 1909-1915 (“Los fundamentos, el testimonio de la verdad”).


En esta colección se proponía un antídoto a la modernización: un cristianismo riguroso, dogmático, fundado en una lectura literalista de la Biblia, considerada infalible e inequívoca en cada una de sus palabras, por ser considerada Palabra de Dios. Se oponían a toda interpretación exegético-crítica de la Biblia y a la actualización de su mensaje para los contextos actuales.

Esta tendencia fundamentalista ha estado siempre presente desde entonces en la sociedad y en la política norteamericana. Adquirió expresión religiosa en las llamadas «electronic Churches», esas iglesias que se valen de los modernos medios televisivos de comunicación que cubren el país de costa a costa y que tienen otras semejantes en Brasil y en América Latina. Combaten a los cristianos liberales, los que practican una interpretación científica de la Biblia y aceptan los movimientos modernos de las feministas, de los homoafectivos, de los que defienden la descriminalización del aborto. Todo eso es interpretado por ellos como obra de Satanás.

La vertiente política asimiló a la religiosa, uniéndola a la ideología política del «destino manifiesto», creada después de la incorporación de territorios de México por parte de Estados Unidos, según la cual los norteamericanos tienen el destino divino de llevar claridad, los valores de la propiedad privada, del libre mercado, de la democracia y de los derechos a todos los pueblos, como lo afirmó el segundo presidente de Estados Unidos, John Adams. Como rezaba la versión popular y política, los americanos son «el nuevo pueblo escogido» que va a llevar a todos a la «Tierra de Emanuel, sede de aquel Reino nuevo y singular que será concedido a los Santos del Altísimo» (K. Amstrong, En nombre de Dios, Companhia das Letras, São Paulo 2001).


Esa amalgama religioso-política ha dado origen a la arrogancia y al unilateralismo en las relaciones internacionales de la política exterior norteamericana que perdura también bajo Barack Obama.


Un tipo semejante de fundamentalismo lo encontramos en grupos católicos extremadamente conservadores que todavía sostienen que «fuera de la Iglesia no hay salvación». Se afanan en convertir al mayor número de personas que pueden para librarlas del infierno. Algunos grupos evangélicos, especialmente en sectores de las iglesias carismáticas con sus programas de TV, revelan discursos fundamentalistas, particularmente de cara a las religiones afrobrasileñas, pues consideran sus celebraciones como obras de Satanás. De ahí los frecuentes exorcismos y hasta invasiones de terreiros para «purificarlos» del Exu.


El fundamentalismo más visible tanto en grupos católicos como en algunos grupos evangélicos se muestra en las cuestiones morales: son inflexibles ante los problemas del aborto, las uniones de los homoafectivos, el empeño de las mujeres por su libertad de decisión. Promueven verdaderas guerras ideológicas en las redes sociales y medios de comunicación contra todos los que discuten tales cuestiones, aunque estas formen parte de la agenda de todas las sociedades abiertas.

Lamentablemente tenemos una candidata a la presidencia de la República, Marina Silva, que manifiesta un tipo de fundamentalismo que es el biblicismo. Hace una lectura literalista de la Biblia, como si en ella se encontrase la solución de todos los problemas. Como bien dijo el Papa Francisco, la Biblia antes que un depósito de verdades es una fuente inspiradora para la iniciativas humanas benéficas. Hay que ponerla detrás de la cabeza para iluminar la realidad, no delante de los ojos, tapando así la realidad.


El Estado brasilero es laico y pluralista. Acoge todas las religiones sin adherirse a ninguna. Según la constitución no es lícito que una determinada religión imponga a toda la nación sus puntos de vista. Una autoridad puede tener sus convicciones religiosas pero no es por ellas, sino por las leyes como debe gobernar. Existen cuatro evangelios, no solo uno. Y todos ellos conviven entre sí en la diversidad de las interpretaciones que dan del mensaje de Jesús. Es un ejemplo de la riqueza de la diversidad. El mismo Dios es la convivencia eterna de Tres Divinas Personas que por el amor forman un sólo Dios. La diversidad es fecunda.


Leonardo Boff