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Natural Law vs primacy of conscience



Natural Law: Some of the most significant and indeed controversial moral teachings currently advanced by church authorities are justified by reference to a moral order embodied in the natural world which is purported to be accessible to human reason. Such a Natural Law is said to prohibit, for instance, any means of artificial contraception, homosexual relationships, and in vitro fertilization (IVF).


Yet, as the Instrumentum laboris for the synod noted, ‘the concept of natural law today turns out to be, in different cultural contexts, highly problematic, if not completely incomprehensible’, while ‘Evolution, biology and neuroscience, when confronted with the traditional idea of the natural law, conclude that it is not “scientific”.’


The problem with the traditional understanding of natural law is that it tends to grant nature an intentionality of its own. Creation is conceived as displaying an immutable, fixed order that we are not to change but only to blindly follow. Such a view is in danger of ignoring what science tells us, namely that natural laws (physical, chemical, and biological) have a merely statistical basis. It also overlooks that humans are intelligent creatures possessing a unique freedom (and concomitant responsibility) to affect the statistical basis of those laws. In this connection, the Statement on Marriage and the Family by the Wijngaards Institute for Catholic Research, signed in November 2013 by 86 Catholic scholars, offers some pertinent clarifications as well as a set of suggestions concerning the official Catholic teaching on family issues.


Contraception: In this context of natural law, we would like the synod fathers to especially consider calling for a public re-examination of the scientific, philosophical and theological foundations of Humanae vitae so as to clarify and, if need be, amend its teaching.


In particular, we note that the argument in Humanae vitae behind its negative assessment of the morality of artificial contraception – namely that, in order to be moral, ‘each and every marital act must of necessity retain its intrinsic relationship to the procreation of human life’ – was unknown to Vatican II, which argued instead that sexual union between partners in marriage serves more purposes than procreation alone, and commended responsible parenthood through appropriate family planning.


A good place to start for amending Humanae vitae is the 1966 final report of the Pontifical Commission on Birth Control which concluded that contraception can be a morally responsible choice under certain circumstances.


In this connection, we also call for a clear statement that the traditional moral principle of the ‘lesser evil’ is applicable to the moral judgments concerning artificial contraception.


Cohabitation : Cohabitation after an official agreement to marry (or betrothal) was the accepted practice in the Catholic Church for many centuries up to the Council of Trent. We urge bishop to study the proposals by Catholic theologians for reintroducing a staged entry into marriage. For those who so wished a church ritual of betrothal could be established as the first step of the process, opening the way for a legitimate cohabitation. A subsequent wedding ceremony will then officially ratify the lifelong commitment already envisaged by the betrothal.


Divorce and Re-marriage: We urge the synod fathers to consider adopting the pastoral practice of most Orthodox Churches which allow for divorce and remarriage under certain circumstances, as well as accepting divorced and re-married people to Eucharistic communion.


Neither Jesus nor the apostle Paul forbade divorce absolutely. Of course, Christians are required not to break their marital bond. Yet, as the Orthodox practice suggests, if and when that covenant is for whatever reason irredeemably broken (and the adjective here is crucial), then neither the culpable nor the innocent party in a marital breakdown can be considered bound by it, or responsible for its (admittedly impossible) reinstatement. As the ancient legal maxim goes, ‘nobody is held to the impossible’. The consequences of this which the Orthodox Churches have drawn in terms of allowing divorce, re-marriage, and full Eucharistic communion are remarkably consistent and consideration should be given to introducing them in the Catholic Church.


La legge naturale vs primato della coscienza

Legge naturale: Molti dei più significativi e controversi insegnamenti attuali delle autorità ecclesiastiche vengono giustificati facendo riferimento ad un’ordine naturale che sarebbe accessibile alla ragione umana. Tale ‘legge naturale’ proibirebbe, ad esempio, qualsiasi metodo di contraccezione artificiale, qualsiasi relazione omosessuale, e la fecondazione in vitro.


Tuttavia, come l’Instrumentum laboris per il sinodo ha osservato, ‘il concetto di “legge naturale” risulta essere come tale, oggi nei diversi contesti culturali, assai problematico, se non addirittura incomprensibile’; di più, ‘L’evoluzione, la biologia e le neuroscienze, confrontandosi con l’idea tradizionale di legge naturale, giungono a concludere che essa non è da considerarsi “scientifica”.’


Il problema della concezione tradizionale della legge naturale è che essa tende a trattare la natura come se avesse un’intenzionalità propria. La creazione è vista come immutabile, un’ordine fisso che non dobbiamo provare a cambiare, ma piuttosto seguire ciecamente. Una tale visione rischia di ignorare ciò che le conoscenze scientifiche attuali mettono in evidenza, e cioè che le leggi fisiche, chimiche e biologiche che governano la natura hanno una base statistica. Un tale approccio sembra anche trascurare che gli esseri umani sono creature intelligenti che dimostrano di possedere la libertà (e relativa responsabilità) d’influenzare la base statistica di tali leggi naturali. A tale riguardo, la Dichiarazione sul Matrimonio e la Famiglia pubblicata dal Wijngaards Institute for Catholic Research e firmata nel novembre 2013 da 86 accademici cattolici offre alcune chiarificazioni pertinenti riguardo all’insegnamento cattolico ufficiale sulla famiglia.


Contraccezione: In questo contesto della legge naturale incoraggiamo i padri sinodali a richiedere specificatamente un riesame dei fondamenti scientifici, filosofici, e teologici della Humanae vitae, in modo da poter chiarificare e, se necessario, modificare le sue argomentazioni e conclusioni.


In particolare, notiamo che l’argomento della Humanae vitae che sta dietro al suo giudizio negativo sulla moralità della contraccezione artificiale – e cioè che, per essere morale, ‘qualsiasi atto matrimoniale deve rimanere aperto alla trasmissione della vita’ – era sconosciuto al Concilio Vaticano Secondo. Quest’ultimo s’era limitato ad osservare che le relazioni coniugali servono più funzioni che la sola procreazione, e aveva accettato il principio generale della paternità responsabile attraverso un’appropriata regolazione delle nascite.


Un buon punto di partenza per una riconsiderazione della Humanae vitae è il rapporto finale della Commissione Pontificia per lo studio della Popolazione, della Famiglia e della Natalità, pubblicato nel 1966, che concluse che la contraccezione può essere una scelta morale in alcune circostanze.


A questo riguardo, si chiede anche una chiara affermazione che il principio morale tradizionale del ‘male minore’ sia applicabile ai giudizi morali riguardanti la contraccezione artificiale.


Miriam Duignan